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【AR时代】苹果再次联手富士康,生产AR镜头,为新设备奠基

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冠状病毒大流行扰乱了苹果公司的关键业务,但并没有破坏该公司建立下一个重要技术平台——增强现实设备的计划。据悉,苹果正在与台湾富士康科技公司合作,为其AR设备开发半透明镜头。

富士康科技是苹果最大的代工制造商,也是制造iPhone最多的公司。一位知情人士说,截至两个月前,这些镜片,被认为是智能头盔设备最关键的元素之一,已经通过了原型阶段,进入了试生产阶段。

这位知情人士说,这些镜片距离批量生产至少还有一到两年的时间,它们最终生产的AR产品可能也是如此。

这款产品还必须经历一个漫长的过程,才能提高产量,使苹果能够可靠地生产数百万台这样的产品。

AR眼镜和头盔允许佩戴它们的人查看覆盖在物理环境上并与物理环境融为一体的数字图像。这项技术可以为人们提供一种新的方式来查看地图或举行视频电话会议等活动。最看好AR设备的人认为,有朝一日这些设备可能会像智能手机一样无处不在。

但是,在AR设备有机会找到大众市场之前,包括苹果、Facebook和微软在内的制造这些技术设备的公司仍然必须克服巨大的技术挑战。

这些挑战包括让人们愿意在公共场合佩戴令人感到舒适的AR产品,提高电池寿命,以及生产能够显示逼真图像的镜片。

此前有报道称,苹果的目标是在2022年发布一款AR头盔,随后在2023年发布一款更时尚的AR眼镜。

AR眼镜延迟的发布日期反映了苹果等公司在制造用户可以更长时间佩戴的AR设备时面临的更重大的工程障碍。苹果有巨大的动力将自己确立为AR领域的领先者。如果这项技术最终成为主流,它可能会让智能手机放缓的销量增长速度获得加速度,这个市场曾让苹果变成了世界上最有价值的公司。

今年1月,苹果首席执行官蒂姆-库克(TimCook)在爱尔兰向听众讲述了他对AR设备的兴奋之情,苹果已经开始在iPhone和iPad中加入简单的AR技术。他说:“我的观点是,这是下一件大事,它将渗透到我们的整个生活中。”

这场新冠病毒大流行给苹果业务的健康发展带来了更多不确定性。近几个月来,苹果关闭了绝大多数自己的零售店,以应对新冠疫情。据报道,该新冠病毒扰乱了苹果在亚洲的供应链,威胁到了今年秋季新款iPhone的发布,人们普遍预计,其中一些机型将支持新的5G无线网络。

最近还有报道称,苹果正在努力向供应商施压,以避免秋季发布推迟。这位知情人士说,富士康研究AR镜头已经有大约三年的时间了。这一时机与苹果2018年收购AkoniaHolographics公司不谋而合。AkoniaHolographics是一家总部位于科罗拉多州的初创公司,利用硅上液晶显示器在其专有镜头内投影图像。

然而,目前还不清楚苹果是否在使用AkoniaHolographics公司的技术制造这些镜头。这位知情人士说,苹果正在位于中国西南部成都的富士康工厂的一条生产线上生产这款镜头,苹果iPad的大部分生产活动都集中在那里。

苹果在新产品的开发过程中有多个阶段,首先是在加州和中国的原型机阶段,在此期间,苹果会在那里生产数十台和数百台原型机及其零部件。

这位知情人士说,截至5月份,这些镜片已经进入了一个名为工程验证测试(EVT)的阶段,在此期间,苹果通常会生产数千台原型机。苹果已经锁定了这一设计,并开始测试其是否适合批量生产。这种镜头使用偏振系统,类似于3D电影眼镜的技术,使用立体图像创造深度错觉。

这项技术与微软、MagicLeap和Facebook已经在市场上销售的其他AR和VR设备类似。

去年,苹果申请了与这项技术相关的专利,而外部开发者则在苹果测试版软件中发现了利用立体图像的AR测试模式。

这位知情人士说,制造AR镜片特别具有挑战性,因为它们由多层极薄的不同合成材料组成,每一层都容易出现气泡、划痕和其他痕迹。为了减少缺陷,镜片必须在被称为洁净室的无尘区制造。

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